智东西 | 思必驰D轮融资5亿元,CEO高始兴称下半年发布AI芯片

智东西  2018-07-23 02:00:20

 

智东西6月26日消息,今天人工智能公司思必驰宣布获得D轮5亿元人民币融资,元禾控股、中国民生投资集团领投,深创投、富士康、联发科跟投。智东西作为首发媒体,也在第一时间与思必驰创始人兼CEO高始兴进行深度对话,围绕本轮融资布局、业务布局、AI芯片、上市计划等方面来呈现在人工智能浪潮下的思必驰。

智东西了解到,思必驰本轮融资将会围绕技术创新、产业落地、人才队伍等方面来布局。目前思必驰正在打造语音芯片,预计下半年将会流片上市。

高始兴还谈到,思必驰已经有较明确的上市计划,并且会首选在国内上市,并称这会是“水到渠成”的事情。

 

5亿融资布局三大方向

自2016年初思必驰公布了第二轮近2亿元的融资后,最近两年就再没有听到关于它的融资。但与高始兴的沟通中我们得知,思必驰在2016年9月,距上一轮时隔半年多便拿下了第三轮融资,但并没有对外公布。

“当时根本没去想,那个时候更多的是加速产品落地、市场拓展,没精力做这个”,高始兴简单干脆地解释了这一缘由。

如今思必驰获得的这近5亿人民币为第四轮融资,会主要围绕技术创新、产品与人才三方面进行重点布局。

高始兴介绍道,思必驰在创业之初,整个研究团队最早做的就是语音识别、人机对话,但2007年那个时间节点,移动互联网浪潮还没有兴起,更不要说AI应用了,没有需求则“技术无用武之地”。

但随着物联网阶段到来,语音交互的需求开始爆发。“在技术创新上,思必驰核心会围绕人机对话来展开”,高始兴谈到,尽管现在思必驰的语音技术已经落地很多终端,效果也不错,但是整个人机交互体验还是不够的,还要下功夫提升用户体验。

围绕语音交互的全链路技术从前端的声学信号处理,到语音识别、语义理解、对话决策,再到语音合成等每一个环节都有可提升的空间。比如当终端面对几个人同时说话以及复杂场景下,其语音识别和声学技术就有待提升;再比如目前语音合成的声音比较单一,个性化的合成声音也是思必驰发力的一个方向,今年下半年会有一些新技术发布。

在产品布局方面,思必驰围绕“两端”“一横”来重点布局。“两端”即在智能终端方面向两端发展,前端布局语音芯片,后端升级平台能力,并落地深化方案的能力。“一横”为横向扩展智能终端外的业务,高始兴称其为Business Assistant(商业助理),把消费端的自然语言交互能力扩展至企业端,成为企业的助理。

可以看到,“两端”“一横”的策略,从纵向、横向两个维度来拓展思必驰的产品、业务能力,而商业助理也是思必驰首次对外提及的业务布局。

在人才方面,思必驰主要想扩展两类人才,一类是技术人才,加速技术研发;一类是产业化人才,通过对产业有足够理解的人才,来加速垂直行业的方案落地。

高始兴也介绍道,目前思必驰已经形成了北京、上海、苏州三大研发中心,其中与上海交通大学合作成立的苏州人工智能研究院承担基础理论和前瞻性的技术创新;而苏州的研发部门以及北京的研发院更多会面向行业,简单来说就是“更接地气”,侧重技术向行业落。不同的是,苏州的技术研发更侧重智能终端,而北京的研发会更侧智能服务。

 

 

业务核心仍在车载家居场景

思必驰为人所熟知的业务主要是三大场景:车载、智能家居、机器人/故事机,思必驰围绕这三大终端场景提供行业解决方案并输出语音技术能力。

通过与高始兴的沟通我们发现, 思必驰在业务结构上向纵向与横向两个维度发生着变化。横向的变化是在智能终端业务外,开始由消费端向企业端转变,面向行业提供智能助理服务,这一点上文已经谈及。在智能终端上纵向两个业务的变化,一个是往产品的前端走打造语音芯片,另一个是往后端走深化方案与平台能力。

具体而言,思必驰深耕的终端场景也由三个场景扩展到五个场景,增加了可穿戴与手机场景。同时高始兴也介绍到,车载与智能家居场景仍然是思必驰的核心业务,手机与可穿戴这两个场景的业务则刚刚开始。

接着,他分享了思必驰在主要智能终端领域的最新进展:在车联网后装市场,思必驰已经拿下70%的行业方案;在前装市场,迄今近10款车型都会采用思必驰的解决方案。

在智能家居市场,目前思必驰的布局主要集中在智能音箱、电视/机顶盒、白电这三大类。他透露到,到今年年底国内超过一半的智能音箱都会采用思必驰的方案,预计最近一两个月还会有一款搭载思必驰语音方案的智能音箱发布。

高始兴进一步谈到,这一方面跟思必驰在语音技术上的积累,行业经验有关,另一方面也跟智能终端发展阶段有关。不把成就都归功于自身,也呈现出这位创始人的谦逊与顺势而为。

中国从去年开始智能终端开始进入爆品阶段,所谓爆品就是语音赋能的某一场景终端达到百万台,比如智能音箱。而从今年下半年到明年,智能终端会逐渐从爆品阶段过渡到爆发阶段,语音AI赋能的各个场景都会出现爆款产品,这些爆款产品聚集在一起,推动语音交互在智能终端的爆发。

他举例到,在前装车载市场,今年立项的车型99%都会加入语音交互;今年大多数出厂的电视都会带有语音交互。

此外,为了将思必驰的技术力、方案力、平台力赋能更多行业,在主体业务外,思必驰成立了产业基金,目前已投资产业链上下游14家创业公司,落地医疗、教育、金融等不同垂直行业。

 

 

打造语音芯片 预计下半年面市

之前也有听闻思必驰要打造语音芯片的传闻,此次高始兴则证实了这一消息,“芯片我们已经陆陆续续做了一两年”,他透露道。

这款语音芯片会是一款ASIC芯片,思必驰将声学信号处理能力结合语音能力都做到芯片中,“这块芯片超低功耗,声学信号处理能力比较强,扩展力也比较强”,高始兴简洁的概括了这款语音芯片的特点。

 

他近一步透露到,这款芯片是思必驰与另一家芯片公司联手打造的,但并非联发科。这款芯片预计下半年流片上市,抛开算法侧的投入,只是芯片侧的投入就有几千万量级。

为什么要做一款语音芯片,毕竟联发科也是思必驰的投资方,也是其合作伙伴,比如阿里智能音箱使用的就是思必驰的语音方案,而中控芯片用的就是联发科家的。智东西将这一问题抛给了高始兴。

他称思必驰做语音芯片是“顺势而为”的事情。具体而言,其一,随着整个物联网终端的爆发,行业对语音芯片的需求也进一步呈现,而思必驰在之前提供语音方案的过程中跟多家芯片做过对接,知道需求在哪里,本身也有较大的业务体量做支撑。

其二,自己做芯片,芯片架构能够根据算法、算力做定制调整,算法也能根据芯片做优化,将芯和云端打通从而提供更优的性能与体验。高始兴表示,思必驰已经完成了若干低功耗深度学习算法的研发,算法创新为芯片核心能力提供了基础。

其三传统芯片在成本与功耗上都非常高,物联网终端更加讲求性价比,而自身打造语音芯片能够实现成本与功耗的最优化。

当谈到与联发科的业务是否冲突时,毕竟联发科称其去年在智能音箱市场拥有70%的市场份额。高始兴谈到,思必驰打造语音芯片与联发科并不冲突,因为整个物联网终端有太多垂直领域,每个垂直领域还会有更多场景,思必驰的芯片也与联发科有一定差异化,并且有更多合作的空间。

言外之意,物联网这个市场足够大,思必驰打造语音芯片跟联发科并不冲突,反而二者合作可以覆盖更多智能终端领域。

 

 

结语:创业进入深水区

此次智东西与高始兴的沟通感受到最深的一点便是“顺势而为”,与雷军借势的“顺势而为”不同的是,他的顺势而为更加简单与自然,用一个词来形容就是“水到渠成”,业务拓展是如此,打造芯片是如此,上市计划也是如此。

北京、上海、苏州三地研发布局,深耕核心语音交互垂直场景,业务单点突破到逐步扩散,思必驰呈现了它稳扎稳打的风格。如今手握丰厚现金流,它开始围绕芯片、企业服务进一步扩展,走向人工智能深水区。